¿Qué está pasando con el Níquel?

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Hola, Buenos Días:

Hace unos días, un rankiano (Idrojj1973) me preguntaba si conocía el motivo de la abrupta caída en el Níquel. En aquel entonces, le di la que me parecía la explicación más plausible, pero me lo anoté para indagar sobre ello cuando tuviera algo de tiempo. Bien, parece que algo he sacado en claro y que ahora expondré en este artículo.

Realmente, parece ser que el principal "culpable" ha sido China, que ha socavado el mercado del Níquel después de que el mayor productor de acero inoxidable del mundo,Tsingshan Holding Group, acordará la semana pasada suministrar alrededor de 100.000 toneladas de mate (que contiene aproximadamente 65%-75% de Níquel) a Huayou Cobalt y al fabricante de materiales para baterías CNGR Advanced Material.

Esta noticia indica que los productores de arrabio de Níquel (NPI), principalmente financiados por China, en Indonesia ahora están considerando, esencialmente, fabricar mate de Níquel, dando a los fabricantes de materiales de batería un nuevo producto para conectar a sus procesos.

La respuesta del mercado no fue agradable... Los precios del Níquel, en Londres, cayeron casi un 9% el 4 de Marzo y en Shanghai fueron los que más cayeron en nueve meses. El contrato del Níquel a tres meses en la Bolsa de Metales de Londres cayó hasta un 8,5% a 15.945 Dólares por tonelada, su pérdida intradía más significativa desde Diciembre del 2016.

Según datos de Bloomberg, el contrato de Níquel de Junio más negociado en la Bolsa de Futuros de Shanghai cerró un 6% más bajo a US $ 20.180,61 por tonelada, registrando su pérdida intradía más significativa desde Mayo del 2020.

Irónicamente, los puntos de referencia del precio del Níquel se negociaban a un máximo de seis años tan recientemente como la última semana de Febrero, debido a las expectativas de que la creciente demanda del sector de vehículos eléctricos creará una escasez sustancial del Níquel adecuado para baterías de vehículos eléctricos. En Febrero, Elon Musk de Tesla incluyo dijo en Twitter que el acceso al Níquel era la principal preocupación del fabricante de vehículos eléctricos.

La noticia de que Norilsk Nickel esperaba estabilizar, a partir de la segunda quincena de Marzo, los problemas ocasionados por las inundaciones en sus minas Oktyabrsky y Taimyrsky, también influyó en las perspectivas inmediatas del Níquel, así como que un grupo comercial hindú liquidó una posición de metales de la LME, pero al parecer Tshingshan es la verdadera historia aquí...

No me cuesta nada recordar a algunos que en el 2007, China destruyó los precios del Níquel al inundar rápidamente el mercado con material de NPI barato para alimentar su desenfrenada industria del acero inoxidable. Aparentemente, esto parece una repetición de aquella historia, pero en esta ocasión se trata de Níquel de grado de batería para alimentar el rápido crecimiento de la industria de vehículos eléctricos de China. Sin embargo, parece que en este tema hay matices que hablan de un panorama más amplio y complicado.

En primer lugar, veamos el proceso de producción. En los últimos años, los chinos han decidido fabricar su propio Níquel a partir de minerales de laterita para alimentar a la "bestia" del acero inoxidable, creando una gran cantidad de Níquel en forma de NPI. No se puede usar NPI o ferroníquel directamente para el material de la batería, ya que el alto contenido de hierro es como un veneno para las baterías. Al hacer mate de Níquel (que es esencialmente un sulfuro de Níquel con algunas impurezas), puede fabricar un material que contiene Níquel que luego se puede utilizar en la fabricación de cátodos para vehículos eléctricos.

Los chinos ahora proponen convertir algunas de las formas de Níquel de menor grado (NPI) en mate de Níquel. El NPI generalmente contiene alrededor del 5% al 15% de Níquel en comparación con el ferroníquel, que oscila entre el 15% y el 50% de Níquel. Y el Níquel mate entre el 65% y el 75% de Níquel.

El proceso de fabricación de Níquel mate a partir de NPI no es nuevo. Implica un paso pirometalúrgico adicional en el que se agrega calor y azufre, siendo el producto final un Níquel más puro (la mate) con menos del 5% de hiierro o impurezas. Este producto puede luego ser insertado en el mismo segmento de mercado que los concentrados de mina de sulfuro de Níquel o la mate de Níquel hecha de la fundición tradicional de concentrados de Níquel.

El procesamiento consume mucha energía y es altamente contaminante, con un costo de hasta US $ 5.000 por tonelada de Níquel, más que una operación de sulfuro de Níquel y se suma a la intensidad de GEI de la producción de NPI, que ya es la más alta en la industria del Níquel. Según algunos expertos, la producción de NPI tiene una intensidad que varía entre 40 y 90 toneladas de dióxido de carbono (CO2) equivalente por tonelada de Níquel producido como NPI. El procesamiento agregado solo aumentará esta intensidad y también introducirá emisiones de dióxido de azufre (SO2) en la ecuación...

Esto podría traducirse fácilmente en una huella de carbono total de 80-100 tCO2e/t de Níquel producido. Para dar un poco de contexto del mundo real: a esos niveles, y con el tiempo de emisiones involucradas, las regiones locales podrían incluso terminar con lluvia ácida...

Lo que no se puede obviar es la ironía de adoptar un proceso altamente contaminante para suministrar material de alimentación a un producto final (VE) respetuoso con el clima... Y falta por ver qué es lo que vendrá después de esto.

El problema más grande, y también más probable, es que China está produciendo y consumiendo muchas más baterías de lo que los expertos y observadores occidentales creen actualmente, y planea aumentar ese consumo más allá de las expectativas actuales en un cronograma acelerado, de ahí la urgencia en adquirir nuevas fuentes de alimentación...

Y eso es solo para el uso doméstico. Con sus adquisiciones de capacidad de procesamiento y suministro de metal para baterías, China no solo quiere un mercado interno sólido, sino que pretende dominar el mercado mundial... Aquí tienen la oportunidad de terminar obteniendo una doble ganancia, que es reducir los precios del Níquel durante el tiempo suficiente para posponer la inversión occidental en la nueva producción de Níquel, de modo que los fabricantes occidentales no tengan más remedio que depender de los materiales chinos... Diríase que China pretende ser el "Silicon Valley" o el Detroit moderno para baterías, vehículos eléctricos y la cadena de suministro relacionada en su conjunto.

Al final, resultará que Trump NO iba tan desencaminado en algunas de sus apreciaciones...

Saludos.

  1. en respuesta a Luissao
    #4
    08/03/21 07:58
    Hola, Luissao: Efectivamente, se espera que en el 2021 haya una buena demanda de Níquel, pero con respecto a las baterías hay que tener cuenta que la transición a cátodos con mayor contenido de Níquel todavía llevará tiempo...

    Te añadiré que en 2021, se pronostica que el uso de Níquel en precursores para baterías aumentará en un 11%, lo que parece "mucho", pero en realidad asciende solo a 20.000 toneladas...

    De momento, el Níquel está aguantando en el soporte "psicológico" de los 16.000, pero está siendo tanteado en los últimos días y es posible que lo pierda. Si fuera así, podría verse entre los 15.210 y 14330. Aunque vete a saber lo que pueda pasar si el el 10 años estadounidense sigue "descontrolado".

    Saludos.
  2. en respuesta a Fernandojcg
    #3
    08/03/21 07:23
    Gracias Fernando, tengo Norilsk con ligeras plusvalías, lo que parece meridianamente claro es que en el medio-largo plazo el Níquel va a tener una gran demanda, ya sea por acero o por baterías.  Aunque en el muy largo plazo nunca se puede saber, más si cabe en las baterías, ya que es una tecnología en continuo cambio.
  3. en respuesta a Luissao
    #2
    08/03/21 06:29
    Hola, Luissao: Es pronto para poder responder con propiedad a tu pregunta. Por un lado, si se generaliza la producción de Mate de Níquel, sí que podría afectar al mercado de ese metal básico, pero por otro lado podría no afectarle por la fuerte demanda que se espera por parte de los proyectos que se desean realizar para la "transición energética", pero ¡Ojo!, de momento, son solo "proyectos"...

    No sé al precio que entraste en Norilsk Nickel, pero la acción tiene un gráfico bastante feo y son de esperar más caídas en el precio, aunque la compañía es buena si se quiere estar en el Níquel.

    Saludos.
  4. #1
    08/03/21 04:04
    Hola Fernando,
    Aunque la creacción de Mate de Niquel no sea una novedad, ¿entiendes que la generalización de producción de Mate de Niquel para baterias podría ser una disrupción en el mercaco del Niquel? actualmente estoy invertido en Norilsk Nickel con interés en el largo plazo, aunque esto podría ser un cambio radical en el mercado. Gracias