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A  pesar  de  la  importancia  del  tema  y  de  lo  que  arguyen  las  microfinancieras  y  quienes  las impulsan,  al  día  de  hoy  se  sabe  poco  acerca  del  impacto  de  las  microfinanzas  sobre  temas relevantes como la erradicación de la pobreza y del hambre; la educación de los niños; la salud de toda la familia, pero particularmente de las madres y de los niños menores de cinco años de edad; las tasas de mortalidad infantil; la promoción de la equidad de género y el empoderamiento social a la mujer.

A un nivel macro... 

... aún no ha sido posible realizar estudios rigurosos ya que la penetración de las instituciones de microfinanzas es demasiado baja en la mayoría de los países en vías de desarrollo como para que sea posible generar inferencias razonables sobre el impacto económico que este tipo de instituciones han tenido en toda la economía (Honohan, 2008).

No obstante, sí hay  una  gran  cantidad  de  estudios  a  nivel  micro  que  han  tratado  de  vincular  el  acceso  de los hogares a los servicios financieros proporcionados por las instituciones de microfinanzas con su nivel  de  bienestar  y  su  toma  de  decisiones.  Desgraciadamente,  como  lo  hacen  notar  Karlan y Morduch (2009), hay sorprendentemente poca evidencia empírica  rigurosa  al respecto. Esto se debe primordialmente a un mal manejo del problema estadístico llamado sesgo de selección.

La  mayoría  de  los  estudios  realizados  a  la  fecha  comparan  a  los  clientes  de  las instituciones  de  microfinanzas  con  individuos  que  no  son  clientes.  Ya  que  se  espera  que  los clientes  se  autoseleccionen  para  solicitar  alguno  de  los  servicios  ofrecidos  por  las microfinancieras, quienes no son clientes no son comparables a quienes sí lo son. Es decir, los clientes  de  microfinancieras  probablemente  tienen  un  nivel  de  determinación  y  una  habilidad especiales  para  mejorar  sus  niveles  bienestar. 

Por  lo  tanto,  comparar  sus  resultados  con  los resultados de los quienes no son clientes  (que se presume no tienen la misma determinación y/o habilidad)  causa  que  se  exagere  el  impacto  de  las  microfinanzas.  Desafortunadamente,  las características  personales  como  el  “nivel  de  determinación”  de  los  individuos  o  su  “habilidad empresarial” son sumamente difíciles de medir o simplemente no son observables.

Localización

Además,  las  instituciones  de  microfinanzas  también  eligen  a  propósito  establecerse  en ciertas localidades y no en otras. No obstante, la mayoría de los estudios ignoran esta realidad y comparan los resultados de habitantes que viven en localidades en las que se ha establecido una institución de microfinanzas con los resultados de habitantes que viven en pueblos donde no se tiene acceso a una institución de microfinanzas.

El problema con estas comparaciones es que las instituciones de microfinanzas eligen dónde operar por motivos bien definidos y no al azar. Por ejemplo, estas instituciones pueden tener como objetivo ofrecer sus servicios a los habitantes de las localidades más marginadas de un país, o pueden comenzar sus operaciones cautelosamente en  localidades  no  pobres  en  las  que  los  clientes  tienen  una  mejor  posición  económica.  Por lo tanto,  el  sesgo  que  resulta  de  la  localización  no  aleatoria  de  las  instituciones  puede  ir  en cualquier  dirección.

Esto  impone  una  complicación  adicional  que  debe  tomarse  seriamente en cuenta si se desea estimar el impacto de los microcréditos sobre la población Para poder solucionar los problemas asociados con las dos fuentes de sesgo de selección, es  necesario  separar  el  efecto  causal  de  los  microcréditos  del  efecto  de  selección  a  nivel individual y del efecto de selección a nivel localidad.

Esto puede lograrse si se lleva a cabo un experimento en el que se asigne de manera aleatoria el acceso a servicios microfinancieros tanto a las localidades como a los individuos que viven dentro de estas localidades. Sin embargo, éste tipo de estudios son muy ambiciosos y costosos  y, hasta la fecha desconocemos la existencia de algún experimento con estas características.

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